La noticia del fabricante estadounidense Moderna de que su vacuna COVID-19 todavía “se espera que sea protectora” contra una variante del virus detectada por primera vez en Sudáfrica fue un alivio para los científicos y el público. Pero el anuncio del 25 de enero incluía una advertencia: los anticuerpos activados por la vacuna parecen ser un poco menos potentes contra la nueva variante, llamada B.1.351, que para la que se desarrolló la vacuna. Entonces, los investigadores quizás se sintieron aún más aliviados al escuchar que la compañía comenzará a desarrollar inyecciones de refuerzo adaptadas a B.1.351 y otras variantes.

“Estos son exactamente los pasos que esperaba ver”, dice el virólogo Trevor Bedford del Centro de Investigación del Cáncer Fred Hutchinson. “Puede que no sea necesario tener una actualización de la vacuna en el otoño, pero tomar estos pasos ahora es el curso de acción correcto”. Otros fabricantes de vacunas también están contemplando actualizaciones.

Los científicos están cada vez más preocupados de que las nuevas variantes del coronavirus puedan empeorar la pandemia. B.1.1.7, detectado por primera vez en Inglaterra y que ahora se está extendiendo a nivel mundial, ha demostrado ser más transmisible; el 22 de enero, el gobierno del Reino Unido dijo que también podría ser más mortífero. Se sospecha que B.1.351 y una variante muy similar denominada P.1 que se originó en el estado brasileño de Amazonas evadieron la inmunidad en personas que fueron vacunadas o previamente infectadas.

Ahora, investigadores de Moderna y el Centro de Investigación de Vacunas de los Institutos Nacionales de Salud de EE. UU. Han probado la potencia de los anticuerpos de ocho personas que habían recibido la vacuna de la compañía contra un retrovirus modificado para expresar las proteínas de pico mutadas de B.1.351 y B.1.1 .7. En una preimpresión, informan que los anticuerpos neutralizaron el virus en ambos casos. Pero para B.1.351, los niveles necesarios fueron seis veces más altos que para el virus que expresa la proteína original.

Un estudio similar realizado por el virólogo David Ho de la Universidad de Columbia, bajo revisión en Nature, encontró que el suero de 20 personas vacunadas con la vacuna Moderna o una similar de Pfizer era de seis a nueve veces menos potente contra B.1.351, y el suero de 22 previamente las personas infectadas eran de 11 a 33 veces menos potente. Mientras tanto, investigadores en Sudáfrica han descubierto que los anticuerpos de seis pacientes recuperados eran de seis a 200 veces menos efectivos para neutralizar B.1.351.

Tales gotas suenan alarmantes, pero las vacunas producidas por Pfizer y Moderna desencadenan niveles muy altos de anticuerpos, lo que probablemente compensa la disminución de la potencia, dice Florian Krammer, investigador de vacunas en la Escuela de Medicina Icahn en Mount Sinai. Además, los anticuerpos son solo una parte de la respuesta inmune; las vacunas también activan las células T. Krammer es “bastante optimista” de que ambas vacunas seguirán protegiendo contra B.1.351 y P.1. “Sin embargo, esto es preocupante para las vacunas que no son tan potentes para inducir anticuerpos neutralizantes como las dos vacunas de ARNm [ARN mensajero]”.

Otros están de acuerdo en que los resultados aún no significan fatalidad. “Dado el alto punto de partida, es concebible que [la eficacia de la vacuna] disminuya solo ligeramente”, dice Bedford. La inmunidad no es binaria, agrega Jeremy Farrar, director de Wellcome Trust: “No se enciende y apaga repentinamente”. Una caída en la potencia de los anticuerpos podría tener efectos más sutiles, como que la inmunidad se debilite un poco más rápido, dice.

Moderna dice que comenzará las pruebas de fase I de dos estrategias de refuerzo: una tercera dosis de su vacuna actual, o de una ligeramente diferente en la que el ARNm se ha modificado para incorporar las mutaciones de B.1.351. Se pueden administrar a voluntarios de 6 a 12 meses después de la vacunación inicial. Pfizer, en un correo electrónico a Science, escribió que también está “sentando las bases para responder rápidamente si una variante futura del SARS-CoV-2 no responde a las vacunas existentes”. Novavax, que se encuentra en ensayos de última etapa con una vacuna basada en la proteína de pico, dice que está “probando sueros contra las nuevas cepas”.

La viróloga de la Universidad de Georgetown, Angela Rasmussen, dice que es “muy prudente” comenzar a preparar refuerzos ahora. “También es aconsejable empezar a pensar en cómo se distribuirán”, añade. “Por ejemplo, ¿se asignarán a regiones con evidencia de que está circulando B.1.351?” Los reguladores aún deben especificar qué ensayos requerirían para las vacunas actualizadas. En una conferencia de prensa el lunes, Bruce Aylward, funcionario de la Organización Mundial de la Salud, dijo que el trabajo para definir una vía regulatoria estaba “comenzando ahora mismo”.

El artículo de Ho también arroja algo de luz sobre cómo B.1.351 escapa a la respuesta inmune. El equipo produjo retrovirus con proteínas de pico que incorporan cada una de las nueve mutaciones de B.1.351 por separado, así como todas a la vez. Descubrieron que una mutación llamada E484K explicaba gran parte del efecto. “E484K es realmente el chico malo aquí”, dice Stephen Goldstein, virólogo de la Universidad de Utah. La variante P.1 de Brasil tiene la misma mutación.

Los investigadores dicen que la plétora de cambios recientes es una señal de advertencia de que el coronavirus puede tener más sorpresas reservadas, y que el mundo necesita administrar las vacunas existentes lo más rápido posible. “Creo que debemos evitar que el virus se replique como podamos”, dice Ho. “De lo contrario, seguirá acumulando más mutaciones”.

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Más información en: https://science.sciencemag.org/content/371/6528/448